Abbi Pulling: ‘Possibile che una donna possa essere in F1 nei prossimi cinque anni’ | Formula Uno

FDa quando da bambino insisteva nel cavalcare solo il cavallo più veloce al galoppo sui circuiti dei Gran Premi del mondo, Abbi Pulling ha da tempo bisogno di velocità. La Formula 1 è l’obiettivo di questa giovane determinata e talentuosa che, cresciuta ammirando Lewis Hamilton, è convinta di poter ancora rompere il soffitto di vetro di quello che il sette volte iridato ha definito il “club dei ragazzi miliardari” della F1. Il cambiamento sta arrivando, Pulling è all’avanguardia.

Ora alla sua prima stagione completa nella serie W tutta al femminile, Pulling del Lincolnshire ha già fatto una vera impressione. La serie, che copre tutti i costi dei suoi piloti, ha fatto rivivere il sogno del 19enne di arrivare in F1, in quanto è stato assunto dal team Alpine F1 come affiliato al loro programma per giovani piloti. È seconda in campionato dietro al britannico Jamie Chadwick, che ha vinto i precedenti due titoli della W Series. Il quarto round di questa stagione si terrà sabato al Paul Ricard prima del Gran Premio di Francia di domenica.

Chadwick, un pilota di sviluppo Williams e la forza dominante nella W Series, ha recentemente messo in dubbio se le donne sarebbero in grado di far fronte fisicamente alle esigenze della F1, che non ha avuto una pilota donna in un Gran Premio da quando Lella Lombardi ha corso in Austria nel 1976 Pulling non ha tali dubbi.

“Questa è l’opinione di Jamie, ma la mia è che con il programma Alpine, crediamo fermamente che una donna possa essere abbastanza in forma per correre a quei livelli”, dice. “Penso che sia possibile che una donna possa essere in F1 nei prossimi cinque anni. Vorrei che fosse me stessa, ma a prescindere, mostra la direzione in cui sta andando il motorsport e quanto sia positivo per il lato femminile in questo momento”.

Pulling ha talento a palate, ma è una fortuna che la W Series sia stata determinante, come ha fatto con molti dei suoi piloti, nel darle l’opportunità di continuare la sua carriera e inseguire il suo sogno di arrivare in F1. È un sogno che ha inseguito da quando ha insistito per seguire suo padre, Andy, un ciclista, sulle piste di tutto il paese.

C’è un tenero entusiasmo nella sua storia. “Ogni volta che andavo a cavallo con mia madre e mia sorella, andavo sempre sul cavallo più veloce”, dice. “Era un cavallino chiamato Coco e andavo in giro per l’arena il più velocemente possibile. Avevo bisogno di velocità abbastanza presto.

In questa stagione Chadwick ha ottenuto quattro vittorie consecutive nelle prime quattro gare, ma Pulling sta spingendo forte per prenderla. Con due podi nelle ultime due gare è indietro di 47 punti ma colpisce per la sua verve, aggressività e rifiuto di farsi intimidire dai piloti più esperti.

Abbi Pulling durante le prove libere del venerdì in vista della gara della W Series di sabato al Paul Ricard. Fotografia: Clive Rose/Getty Images

Ha assicurato che ha lasciato un segno considerevole in un breve periodo di tempo. La mancanza di fondi della scorsa stagione l’ha costretta a lasciare la F4 britannica, un momento che pensava avrebbe posto fine alla sua carriera che lei descrive come “straziante”, ma fin troppo familiare per i piloti delle categorie junior. Tuttavia, come pilota di riserva della W Series, ha avuto un’ancora di salvezza e ha preso parte a quattro gare, incluso un accattivante secondo posto al Circuit of the Americas di Austin, in Texas.

Ha fatto notare Alpine e l’hanno assunta a marzo di quest’anno. Il team si è impegnato a favore della diversità di genere con il programma Rac(H)er, di cui Pulling fa parte. Il loro intento è aiutare a guidare una donna nella F1 e portare più donne negli sport motoristici, con l’obiettivo di avere il 30% della loro forza lavoro femminile entro cinque anni.

Pulling l’ha accolto con tutto il cuore, ma Chadwick ha sollevato un punto valido. Le serie di alimentazione della F1 F3 e F2, e la stessa F1, sono estremamente impegnative dal punto di vista fisico, come dimostrato dall’enorme volume di formazione a cui sono sottoposti i piloti di F1. Pulling, che ha guidato una delle vetture di F1 Alpine 2012, non ha fraintendimenti su quanto sarà difficile in termini di forza. Si è trasferita a vivere vicino alla base della squadra a Enstone, dove sta felicemente trascorrendo le ore di allenamento.

“Accolgo con favore la sfida”, dice. “Non sono solo io a dover fare questo, anche i ragazzi devono allenarsi per guidare quelle macchine. Sarà sicuramente difficile nei prossimi anni e dovrò spingermi più di quanto abbia mai fatto, e forse più di quanto dovrebbe fare un ragazzo, ma non credo che arrivare in F1 sia impossibile.

“La mia carriera da junior potrebbe essere più lunga man mano che sviluppo quella forza, ma se ci vogliono qualche anno in più è ancora fattibile. Sono una persona piuttosto piccola ma da quando ho iniziato il mio programma con Alpine ho visto un enorme guadagno e i risultati lo dimostrano”.

Alpine sta adottando un approccio rigoroso al loro programma che include un esame scientifico di ciò che potrebbe aver impedito alle donne di andare oltre negli ultimi anni. Una questione che è già palesemente chiara è l’onere finanziario di progredire attraverso i ranghi, una questione che Hamilton ha sollevato.

Pulling ricorda la sua ammirazione per la sette volte campionessa quando era piccola. “All’epoca lo amavo di più perché è una leggenda vivente”, dice. “Pensavo che Lewis fosse fantastico, l’ho seguito molto”.

Abbi sul podio a Silverstone con Emma Kimiläinen (a sinistra) e Jamie Chadwick (al centro), che guida la corsa al titolo della W Series.
Abbi sul podio a Silverstone con Emma Kimiläinen (a sinistra) e Jamie Chadwick (al centro), che guida la corsa al titolo della W Series. Fotografia: Clive Rose/Getty Images

Eppure, col passare del tempo, lei, come molti altri, è anche arrivata a riconoscere quanto sia prezioso Hamilton nell’evidenziare i fallimenti di questo sport. Non ultima la sua osservazione che le corse stanno diventando quasi inaccessibili, tranne che per quel club di ragazzi miliardari. “Gli sport motoristici ora stanno diventando molto più costosi, specialmente all’estremità inferiore della scala”, afferma. “Non posso essere più d’accordo con lui, è quasi ridicolo”.

Quando Coco si è dimostrata non abbastanza veloce, Pulling ha iniziato a fare kart con passione quando aveva otto anni, correndo quasi tutti i fine settimana. Avrebbe vinto due campionati nazionali nel 2017 e nel 2018 prima di passare a Ginettas e poi F4.

Un’altra sostenitrice della Serie W e talento non da poco, Alice Powell, è il suo allenatore di guida ed è stata espansiva nel suo elogio per Pulling, la cui ambizione non è stata intaccata dal dominio di Chadwick in questa stagione come il suo esuberante attacco a Emma Kimiläinen nell’ultima serie gara di Silverstone dimostrata.

“Non c’è niente da dire che non posso vincere il campionato”, dice. “So che Jamie è davvero in ottima forma al momento, ma penso ancora che possa andare bene a chiunque fintanto che continuo a esibirmi bene. Voglio batterla. Tutti vogliono essere al top”.

La fiducia della giovinezza emana calorosamente da Pulling. Eppure, per una persona così giovane e i cui occhi sono ancora puntati sul gran premio della F1, è significativo che lei, come Hamilton, possa vedere oltre l’abitacolo in un quadro più ampio, per cambiare in cui sta giocando un ruolo vitale.

“È la visibilità per le giovani generazioni che conta”, afferma. “Anche se non sono io ad arrivare in F1, potrebbe essere una ragazza che sta guardando la W Series in questo momento e questo le fa venire voglia di diventare una pilota. Potrebbe essere lei a farcela”.

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