Alejandro Valverde e la sua ultima missione: salvare la licenza WorldTour di Movistar

Se Alejandro Valverde sperava in una parata di ritiro tranquilla ma competitiva mentre pedala verso il tramonto nelle prossime settimane, è scioccato.

Con la sua squadra Movistar che langue in fondo alla classifica dei punti della squadra e il suo futuro come squadra di livello WorldTour per il 2023 in bilico, il “Green Bullet” spagnolo sarà appoggiato per sparare qualche altro colpo.

Se Movistar vuole essere certo di poter mantenere il suo posto nel WorldTour, ha bisogno che Valverde si muova ogni giorno durante la sua ultima Vuelta a España alla fine di questo mese.

Correndo questa settimana alla Vuelta a Burgos, il 42enne ha dichiarato di essere pronto per il suo ultimo grande tour quando la Vuelta inizierà il 19 agosto nei Paesi Bassi.

“A poco a poco sto migliorando e mi sento bene. Questa è una buona preparazione per la Vuelta”, ha detto Valverde venerdì. “Ho avuto un po’ di tempo fuori dalla moto per un motivo o per l’altro, e ora sto recuperando il mio ritmo di gara. Spero di fare il meglio che posso”.

Valverde è abituato a correre con la pressione. Ha lottato con esso all’inizio della sua carriera, ma una volta che è riuscito ad abbracciare le responsabilità che derivano dalla leadership, è fiorito nel team Movistar da quando è entrato a far parte nel 2005.

Leggi anche:

Valverde ha goduto del meglio – e del peggio – durante il suo periodo al Movistar, dalla corona della Vuelta 2009 al titolo mondiale 2019, a due anni di squalifica per collegamenti con il Operazione Porto scandalo nel 2010.

Valverde è sempre riuscito e ora il suo datore di lavoro di lunga data avrà bisogno di Valverde per rimanere in piedi, in salute e competitivo per qualche altra settimana.

Il futuro della licenza WorldTour del team dipende da questo.

Movistar al limite della retrocessione

Enric Mas alla fine abbandonò il Tour de France, costando punti preziosi alla squadra. (Foto: Tim de Waele/Getty Images)

Movistar sta lottando per guadagnare punti durante la decisiva stagione 2022 e, all’inizio di questa settimana, la fedele squadra spagnola si è classificata proprio sul punto di perdere il suo posto nel WorldTour.

Sulla base del conteggio dei punti in corsa, Movistar non potrà respirare facilmente fino a quando Valverde non riprenderà a vincere.

Uscendo dal Tour, Movistar si classifica al 18° posto. In base alle nuove regole, le prime 18 squadre classificate guadagneranno licenze in futuro.

Anche diverse squadre sono in bolla, tra cui Lotto-Soudal e Israel-Premier Tech. Le ottime prestazioni al Tour de France di BikeExchange-Jayco ed EF Education-EasyPay danno a queste squadre un po’ di respiro, ma ci sono sei squadre entro 1.000 punti, quindi sarà una battaglia fino all’ultima grande gara UCI al fine stagione.

Leggi anche:

Parlando all’inizio di questa stagione, il capo della squadra Eusebio Unzué ha detto di non essere “ossessionato” dalla classifica delle squadre, ma che l’urgenza cambierà sicuramente nelle ultime settimane del 2022.

Una delle lamentele di Unzué è come punti in gare a tappe relativamente minori o risultati in gare di un giorno possono guadagnare tanto o anche più di una vittoria di tappa o di un piazzamento in classifica generale in un grande tour.

Per squadre come Movistar che vivono e muoiono nei grandi tour, Unzué ha affermato che il sistema a punti sta funzionando contro di loro.

“Mi sembra che il sistema a punti debba essere rivisto”, ha detto Unzué. “Ci deve essere proporzione tra lo sforzo, la difficoltà e i punti. Non è logico che tu possa vincere una tappa al Tour de France e guadagnare lo stesso numero di punti in una corsa a tappe di cinque giorni chissà dove”.

Un esempio calzante è arrivato durante il Tour 2022, quando il capitano della squadra Enric Mas ha lottato per esibirsi e alla fine si è ritirato nelle fasi finali. Ciò significava che Movistar ha perso circa 150 punti per una top-10.

Al contrario, il rivale per la promozione della retrocessione BikeExchange-Jayco, che ha vinto due tappe e ha raggiunto più primi 5 al Tour, è rimbalzato davanti a Movistar nella classifica a squadre grazie a un Tour forte, ma anche in parte a Simon Yates e alla sua vittoria il un giorno Clásica de Ordizia nel nord della Spagna la scorsa settimana che valeva più di 200 punti.

L’ex presidente dell’UCI Pat McQuaid ha anche criticato la nuova enfasi sulla classifica a punti per determinare il prossimo round di licenze WorldTour.

“Esiste un sistema rigoroso gestito dalla commissione delle licenze, con tre giudici svizzeri che effettuano un’analisi ogni anno. Allora perché cambiarlo quando funziona bene? Senza offrire niente di meglio?” McQuaid ha detto VeloNews.

“Non migliorerà lo sport”, ha detto. “Quello che farà è che gli sponsor guarderanno e diranno che non abbiamo garanzie. Gli sponsor che hanno un sacco di soldi e che vogliono sostenere il ciclismo, potrebbero lasciare lo sport, perché se iniziano a vedere che se una squadra ha un brutto anno, allora potremmo perdere la nostra posizione. C’è il pericolo che non sosterranno una squadra. Uno sponsor vuole essere in prima divisione, non in seconda”.

Dall’inizio del WorldTour nel 2005, precedentemente chiamato ProTour, non esisteva un sistema di punti in-or-out rigoroso che significasse che una squadra poteva guadagnare o perdere il suo posto tra i primi posti in base rigorosamente ai risultati.

Le nuove regole del cosiddetto sistema di retrocessione/promozione significano che i punti dalla stagione 2020 al 2022 tra le squadre ProTeam di secondo livello e le squadre WorldTour saranno uno dei fattori determinanti per decidere quali saranno le 18 licenze WorldTour per il 2023-25.

Le prime 18 squadre potranno beneficiare delle licenze. In questo momento, ci sono due squadre di livello ProTeam con la certezza di una licenza, con Alpecin-Deceuninck e Arkéa-Samsic che sembrano sicuri di salire.

Movistar ha iniziato la stagione 2022 nella metà inferiore della classifica, ma è in calo per tutta la stagione.

Una serie di infortuni, arresti del COVID-19, sfortuna, stelle poco performanti e rivali superiori ha visto la perenne squadra spagnola pedalare nel fango per cercare di rimanere in testa alle gare.

“Abbiamo avuto sfortuna e alcuni incidenti”, ha detto Unzué. “Di solito otteniamo la maggior parte dei nostri punti durante i grandi tour, quindi dobbiamo aspettare per vedere come andrà il resto della stagione.”

È proprio questo tipo di situazione che alcuni dicono che l’attuale sistema di classificazione non funziona.

Unzué e il suo team hanno fatto parte dell’élite del ciclismo che risale ai giorni di gloria del ciclismo spagnolo con Pedro Delgado e Miguel Indurain, prima con Reynolds e poi con Banesto.

Unzué ha unito per alcuni anni magri con Caisse d’Epargne e Illes Balears, ma l’arrivo del colosso spagnolo delle telecomunicazioni nel 2011 ha dato a Unzué nuove ali.

Con il sostegno dell’azienda, la squadra ha conquistato tre podi del Tour de France con Nairo Quintana, ha vinto il Giro d’Italia 2019 con Richard Carapaz e la scorsa settimana ha vinto il Tour de France Women con la sua rosa femminile.

L’accordo di sponsorizzazione è già esteso fino al 2025, ma non è chiaro se ci sia una clausola che la squadra debba essere nel WorldTour.

Valverde può consegnare ancora una volta per Unzué?

Valverde e Unzué stanno insieme dal 2005. (Foto: Getty Images)

E questo riporta tutto a Valverde.

Per più di 15 anni è stato l’ancora della squadra. Ha ottenuto alcune delle più grandi vittorie della squadra, ha vinto la Vuelta nel 2009, è salito sul podio del Tour nel 2015 e al Giro nel 2016. Valverde è l’ultimo della “generazione d’oro” spagnola che includeva anche Alberto Contador, Carlos Sastre, Joaquim Rodríguez, Samuel Sanchez, Óscar Freire, Óscar Pereiro e altri.

Infatti, senza che i punti di Valverde tornassero indietro nelle tre stagioni precedenti, la squadra sarebbe in difficoltà ancora peggiori.

Valverde può consegnare ancora una volta per Unzué?

Non sarà facile. Valverde è stata vittima di un incidente mortale a luglio e recentemente ha dovuto affrontare anche alcuni problemi di salute senza nome.

“Ci sono altri che sono più veloci di me”, ha detto Valverde venerdì, anche se è arrivato terzo nella tappa 3. “È stato bello qui alla Vuelta a Burgos. L’ho vinta due volte e ho dei bei ricordi della gara. Speriamo di poter fare una buona Vuelta”.

Il debuttante del Tour americano Matteo Jorgenson e Carlos Verona hanno fatto la loro parte in questa stagione, con Jorgensen e Verona che hanno raggiunto una serie di primi 5 al Tour e Verona che ha vinto una tappa al Giro per segnare punti critici.

Mas e Verona dovrebbero unirsi a Valverde alla Vuelta. La squadra probabilmente lancerà tutta la sua potenza di fuoco nel tour spagnolo nel disperato tentativo dell’ultima ora di mantenere il suo posto tra le migliori squadre.

Anche se Movistar dovesse essere retrocesso in seconda divisione, le due squadre più in alto nella classifica ProTeam avranno un posto assicurato in tutti i principali grandi tour e monumenti di un giorno. Ma nessuno vuole accontentarsi di questo all’interno dell’orgoglioso autobus Movistar.

Movistar ha un vantaggio relativo su Lotto-Soudal e Israel Premier Tech per il 18° e ultimo posto, ma nessuno vuole lasciare nulla al caso. Una buona Vuelta a España e la chiusura della stagione autunnale sono fondamentali per il futuro della squadra.

A 42 anni, Valverde ammette di non essere veloce e furioso come una volta, ma la costanza durante la Vuelta e il segnare molti punti UCI potrebbero fare molto per garantire che l’unica squadra spagnola del WorldTour rimanga nella massima serie.

Se ce la fa, potrebbe essere l’eredità più duratura di Valverde.

Leave a Comment