Bennett torna in modalità gara mentre si ricalibra dopo la delusione del Tour de France – The Irish Times

Luglio è stato un mese strano per gli appassionati di ciclismo irlandesi.

Il Tour de France è stata una gara avvincente, considerata da molti come una delle più emozionanti degli ultimi anni.

C’era suspense, c’era dramma, e con Jonas Vingegaard e Tadej Pogačar che si scambiavano i fienili, c’era incertezza sul risultato fino agli ultimi giorni.

Ma non c’erano nemmeno piloti irlandesi. L’anno 2008 è stata l’ultima volta che una Grand Depart è avvenuta senza almeno un concorrente irlandese alla gara. Contro le aspettative, è successo di nuovo.

Sam Bennett e l’uomo di punta Ryan Mullen sembravano pronti per essere in gara fino a pochi giorni prima. È vero, Bennett era in una lunga ricostruzione per tornare al top della forma dopo l’infortunio al ginocchio del 2021 e aveva ottenuto solo una vittoria in questa stagione.

Ma con il suo allenatore Dan Lorang che ha detto più di una volta a The Irish Times che era sicuro che Bennett sarebbe stato al 100% per la gara, la sua partecipazione sembrava assicurata.

E poi non lo era. Quando Bora-hansgrohe ha annunciato la sua squadra il lunedì prima dell’inizio del Tour, i due corridori irlandesi erano assenti dalla formazione. La squadra, si diceva, stava andando all in per una sfida di classifica generale con il russo Aleksandr Vlasov.

Ciò significava che Bennett e Mullen sarebbero rimasti a casa.

“Penso che come ogni velocista sei deluso di non essere alla gara”, ha detto il pilota di Carrick-on-Suir, mentre ha parlato pubblicamente per la prima volta di aver perso il Tour.

«Ma non è una mia decisione. È strano quando hai un’idea nella tua testa di cosa sta succedendo e poi succede l’esatto contrario. Ma alle prossime cose, suppongo. . .”

Bennett sceglie le sue parole con attenzione. Si assicura di non sembrare critico nei confronti della squadra. Ci è tornato dopo due anni con la squadra Deceuninck-QuickStep, periodo in cui ha vinto due tappe più la maglia verde al Tour nel 2020, per poi iniziare brillantemente la stagione nel 2021 prima di sviluppare un infortunio al ginocchio. Ciò lo ha portato a essere pubblicamente e ingiustamente criticato da un team manager amareggiato per la sua decisione di tornare a Bora-hansgrohe.

Ma anche se volesse partecipare al Tour di quest’anno, può vedere la posizione di Bora-hansgrohe. La squadra aveva vinto inaspettatamente il Giro d’Italia con l’australiano Jai Hindley a maggio, attribuendogli per la prima volta un peso in classifica generale.

Inseguire un podio al Tour de France con Vlasov è diventato un obiettivo dopo, anche se aveva preso il Covid nelle settimane prima della gara.

Ma comunque, perdere deve aver punto. Come ha affrontato Bennett la delusione iniziale?

“Ho impiegato alcuni giorni [to adjust]. Ho fatto un breve viaggio nel sud della Francia, andando in albergo per due notti, solo con la famiglia, Benjamin e Tara”, risponde riferendosi al figlio e alla moglie. “Solo per allontanarti da tutto e ripristinare, e poi provare a ricominciare a costruire.

“Ho dovuto rivalutare ciò che volevo dall’anno e ciò che potevo fare e quali possibilità c’erano. Era davvero solo sedersi e dire: ‘Va bene, cosa c’è dopo?'”

L’anno scorso Bennett ha evitato in gran parte di guardare il Tour. In qualità di vincitore della maglia verde in carica, era stato amaramente deluso di non tornare in gara allora. Il suo problema al ginocchio ha reso impossibile la sua partecipazione, ma ha comunque fatto male, anche perché aveva guidato così forte prima di infortunarsi.

Questa volta, non era così riluttante a vederlo in TV.

“Ho guardato un po’. C’erano delle rughe incredibili da cui non riuscivi a distogliere lo sguardo”, dice. “È stato piuttosto interessante da vedere. Sembrava incredibilmente difficile. Quindi mi sentivo abbastanza a mio agio a guardarlo sul divano con una bella bibita fresca e dissetante.

Ride mentre lo dice ed è chiaro che questa volta c’è una certa accettazione delle cose che era assente 12 mesi fa.

“L’anno scorso è stato un po’ diverso”, spiega. “Perché è stato un infortunio a trattenermi. Quest’anno è stato fantastico. Come, ovviamente, volevo essere lì. Ma… sembrava familiare.

Il grande dibattito riguarda come se la sarebbe cavata. Bora-hansgrohe puntava ai primi tre posti in assoluto a Parigi. Vlasov è arrivato quinto e la squadra ha perso una vittoria di tappa. Per loro stessa ammissione, non è riuscito a raggiungere i loro obiettivi.

L’allenatore di Bennett ha detto di recente che la sua partecipazione sarebbe stata più probabile se avesse vinto una tappa del Tour in Belgio della Baloise all’inizio di giugno. La sua migliore prestazione è stata la quarta nella fase finale e, anche se i suoi dati di allenamento erano promettenti, ciò ha creato un filo di dubbio per Bora-hansgrohe.

Bennett crede che avrebbe raggiunto il Tour in forma vincente?

“Penso che sarebbe stato abbastanza buono”, risponde. “Ho avuto la resistenza. Penso che forse l’ultimo sprint che ho fatto nel Tour del Belgio è stato letto troppo. È stato un incontro molto difficile. E stavo andando prima in un blocco di vento contrario.

“Fondamentalmente, ho finito per lanciarmi [rivals Jasper] Philipsen e [Fabio] Jacobson. Quindi sembrava che stessi scattando piuttosto male, ma non mostra le prestazioni che stavo facendo. I risultati non lo riflettevano.

“Se mi fosse stato detto che il risultato in Belgio sarebbe stato decisivo nel Tour, mi sarei affrontato in modo diverso. Ma l’obiettivo era il Tour. Ovviamente il Tour non sarebbe mai stato facile, e sarebbe sicuramente difficile tornare dopo due anni. Ma alla fine, quello era l’obiettivo”.

Bennett fa una pausa, sta chiaramente pensando alla sua risposta ea quale formulazione usare.

“Non incolpo nessuno per nessuna decisione”, dice. “Devo capire gli obiettivi della squadra e cosa cercavano anche fuori gara”.

Parte dell’essere un atleta professionista è adattarsi alla delusione. Anche i più grandi campioni – beh, in particolare i più grandi campioni – hanno bisogno di essere in grado di ricalibrarsi dopo le battute d’arresto e di tornare al top.

Per Bennett, ciò significava atterrare di nuovo. Allenarsi duramente, seguire uno stile di vita monastico e anche tornare nella camera degli ospiti. Benjamin, il loro primogenito, ha solo 7 mesi e mezzo. Dato che il sonno è così vitale per un atleta, Sam e Tara hanno elaborato un sistema.

“A dicembre, gennaio, ho dormito in un’altra stanza”, dice. “E poi quando mi stavo preparando per il Tour a maggio, giugno, ero in una stanza diversa. E poi le ultime tre settimane sono stato di nuovo in una stanza diversa. Solo per dormire da solo.

“Ma in realtà abbiamo un terapista del sonno e il sonno lo ha addestrato. Nel giro di quattro giorni è nella sua stanza e si sveglia solo una volta, quindi sto riprendendo la mia parte del letto [he laughs].”

Bennett parla molto bene del sostegno di sua moglie. La coppia sta insieme da quando erano adolescenti e lei ha giocato un ruolo molto importante nel suo successo, incoraggiandolo e supportandolo e aiutandolo a diventare la persona che è. Sta assaporando la loro vita familiare come nuovi genitori e dice che ha portato molti cambiamenti.

Come fa notare, a Benjamin non importa della vita di suo padre come ciclista professionista. “Vuole solo la sua mamma e il suo papà”, dice. Bennett abbraccia quel ruolo, ma sta anche scoprendo di aver dovuto riequilibrare le cose.

“È anche un adattamento difficile, perché sono ossessionato dall’allenamento e tutto il resto. Quando miro a qualcosa, vado 24 ore su 24, 7 giorni su 7 verso quell’obiettivo. Non esco per i pasti. Non esco di casa. non faccio niente. Come padre ora, è difficile. E anche come marito.

“Essendo un marito e un padre, è difficile essere così egoisti ora. Quindi stai cercando di accendere quando puoi, e poi di spegnere quando puoi, mantenendo tutto insieme.

“Significa che diventi più ossessionato nel momento, ma più spento quando esci da quello. Tara ha sempre detto che ho questa cosa. . . lei la chiama modalità gara. Perché divento quasi insensibile e un po’ più freddo e tutto il resto. Ma ora devo rimanere morbida e coccolosa [he laughs]. Quindi ti cambia un po’.

“D’altra parte, anche tu sei più affamato perché stai cercando di provvedere anche a loro adesso. Non si tratta più solo del tuo ego. Hai persone che fanno affidamento su di te.

Bennett ha lavorato duramente per essere pronto per le prossime gare e si è schierato sabato nella prima tappa del Tour de Pologne di sette giorni in Polonia. Spera in una vittoria di tappa in quella gara, pur essendo consapevole di non gareggiare da sette settimane. Accetta che potrebbe volerci del tempo per riportare se stesso e il treno di compagni di squadra, strettamente coordinato, a tornare a piena velocità.

Dopo la Polonia rappresenterà l’Irlanda ai campionati europei di corse su strada domenica settimana.

“Sono sicuramente razze in cui vorremmo ottenere buoni risultati”, dice. “Non c’è motivo per non ottenere risultati lì. Sono tutte gare che dovrebbero andar bene per noi”.

Tutto secondo i piani, si schiererà quindi alla Vuelta a España, l’equivalente spagnolo del Tour de France, il 19 agosto.

Per anni Bennett ha avuto un obiettivo annuale di dieci vittorie. Ha ottenuto sette vittorie in sole dieci settimane nel 2021 e sembrava destinato a superare di gran lunga quell’obiettivo prima di subire un infortunio al ginocchio all’inizio di giugno di quell’anno.

Ciò ha fatto deragliare le cose e finora in questa stagione ha ottenuto una vittoria. Questo non gli sta bene e fa molto per alimentare la sua fame.

“Sono decisamente motivato a vincere”, dice, “perché ne ho un disperato bisogno”.

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