Sam Bennett: “Sono motivato alle vittorie, perché ne ho un disperato bisogno”

C’è un piccolo parallelo storico sulla stagione, qualcosa che Sam Bennett spera fa ben sperare.

Due anni fa, nello stesso momento, stava ultimando la sua preparazione per un Tour de France ritardato dal COVID-19. Ha continuato a ottenere due vittorie di tappa più la maglia verde.

Ora c’è un altro grande tour all’orizzonte, una Vuelta a España dove spera di avere un altro grande spettacolo.

Bennett è franco su ciò che deve accadere, sia durante il tour spagnolo che altrove.

“Sono decisamente motivato per le vittorie”, ha detto VeloNews nei giorni scorsi, “perché ne ho un disperato bisogno”.

L’irlandese sta uscendo dal periodo più sottotono della sua carriera professionale. Ha ottenuto solo una vittoria negli ultimi 15 mesi, molto meno di prima, principalmente a causa di un problema al ginocchio che ha subito nel giugno 2021.

Sebbene quella ferita sia guarita, ha avuto effetti di vasta portata che non si aspettava in quel momento. Lo ha escluso dal Tour de France 2021 e tutti tranne quattro giorni di competizione per il resto dell’anno. Lo ha messo in secondo piano rispetto alla sua forma per il 2022, e di conseguenza la vittoria a Eschborn-Francoforte è l’unico successo sul podio che ha avuto fino ad oggi.

Ciò a sua volta ha influenzato Bora-Hansgrohe non selezionandolo per la sua squadra del Tour de France, cosa che sembrava impensabile quando si è unito alla squadra quest’anno.

Bennett vuole cambiare le cose il prima possibile. Infatti, come dice lui stesso, lui necessità per cambiare le cose il prima possibile.

Bennett in azione al Giro di Turchia. (Foto: Robertus Pudyanto/Getty Images)

Parlando prima dell’inizio del Giro di Polonia, ha identificato delle possibilità lì e ai campionati europei di corse su strada.

“Ci sono tre opportunità qui [in Poland]. Quindi mi piacerebbe sicuramente una vittoria qui”, ha detto. “E gli europei… la vittoria è del tutto possibile. Se la forma è buona, potrebbe essere una grande cosa.

“Avrò Ryan [Mullen, one of his Bora-Hansgrohe leadout riders] negli europei. Penso che in generale abbiamo una squadra forte per gli Europei. Quindi dobbiamo solo giocare in modo intelligente.

“Sono sicuramente razze in cui vorremmo ottenere buoni risultati. Non c’è motivo per non ottenere risultati lì, sono tutte gare che dovrebbero andar bene per noi”.

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Con la sua fiducia che deve ancora tornare dov’era, Bennett ha imparato che una serie di fattori devono essere corretti per vincere.

Un aspetto che ha detto potrebbe complicare le cose è la mancanza di gare, sia per se stesso che per gli altri nel suo treno di testa. Prima della Polonia, non avevano lavorato insieme come unità dal Tour della Basilese in Belgio.

E con Danny van Poppel scomparso dalla Polonia dopo aver partecipato al Tour de France, le cose tornano un po’ più complicate.

Un buon sprint è tutta una questione di velocità, certo, ma piazzarsi nel gruppo ed essere lasciati esattamente nel posto giusto è vitale.

Può volerci del tempo per ridurre la sincronizzazione e perché tutto scorra. In effetti, sembrava essere così nella giornata di apertura in Polonia, quando Bennett è stato separato dal leader Jordi Meeus in un caotico ultimo chilometro.

Meeus stava guardando indietro per Bennett vicino al traguardo e ha finito per scattare lui stesso, prendendo il terzo posto. Bennett ha avuto una corsa finale molto più complicata fino al traguardo ed è tornato al 14 ° posto.

La fase 2 sembrava molto più vicina; è arrivato quinto, ma ha guadagnato così tanto terreno negli ultimi secondi che sembrava che avrebbe potuto vincere se il traguardo fosse stato qualche metro più lontano.

Tuttavia, ha detto in seguito che le sue gambe non erano del tutto a posto.

Sperava di sistemare le cose nella quinta tappa di mercoledì, ma ancora una volta le cose non hanno funzionato. Questa volta un incidente all’interno dell’ultimo chilometro ha completamente incasinato i piani, con solo otto corridori che ce l’hanno fatta e che hanno gareggiato per lo sprint. Bennett è stato uno di quelli che è caduto, ma fortunatamente non è stato gravemente ferito.

Lui e la squadra continueranno a provare, sapendo che una volta che ottiene una vittoria tutto, si spera, tornerà al suo posto.

I velocisti prosperano sulla fiducia e prosperano con slancio.

E il successo dovrebbe generare successo.

Come per qualsiasi velocista, morale e slancio giocano un ruolo cruciale (Foto: Stuart Franklin/Getty Images)

“Non biasimo nessuno… devo capire gli obiettivi della squadra”

Uno degli aspetti più sorprendenti di una chiacchierata di 20 minuti con Bennett è stata la sua accettazione della situazione con il Tour de France.

Era senza dubbio estremamente deluso di non essere stato selezionato per la gara. Sia lui che Mullen hanno perso i campionati irlandesi di corse su strada nell’aspettativa che si sarebbero diretti in Francia. Ma, pochi giorni prima dell’inizio a Copenaghen, Bora-Hansgrohe ha pubblicato la sua selezione.

Nessun Bennett. Nessun Mullen. Nessun focus sullo sprint per la squadra, ma piuttosto una sfida per la classifica generale con Aleksandr Vlasov.

Sono trascorse diverse settimane da allora e Bennett ha avuto il tempo di rimuginare sulle cose, di elaborare i suoi pensieri e di venire a patti con quella decisione.

Sarebbe difficile dire che ne è felice, ma l’ha accettato.

“Penso che come qualsiasi velocista tu sia deluso, ma non è una mia decisione”, ha detto, chiedendo come si sentiva quando ha ricevuto la notizia. “È strano quando hai un’idea nella tua testa di cosa sta succedendo e poi succede l’esatto contrario. Ma alle prossime cose, immagino.

Bennett parlava lentamente, con attenzione, pensando al modo migliore per esprimere le cose. Non vuole dire nulla che possa sembrare una critica alla squadra. Infatti ha insistito per poter vedere le cose dal punto di vista di chi ha deciso l’approccio della squadra.

“Non incolpo nessuno per nessuna decisione”, ha detto. “Devo capire gli obiettivi della squadra e cosa cercavano anche fuori gara”.

Il suo allenatore Dan Lorang ha detto in precedenza VeloNews che una vittoria di tappa al Tour della Basilese del Belgio avrebbe reso più probabile che sarebbe stato al Tour. Lorang aveva detto più volte che credeva che Bennett sarebbe tornato alla sua forma migliore in tempo per il Tour.

Ma quando il piazzamento più alto di Bennett in Belgio è finito quarto nella fase finale, ha ammesso che ha creato punti interrogativi.

Da parte sua, Bennett crede che la sua forma sarebbe stata dove doveva essere se avesse iniziato il Tour.

“Penso che sarebbe stato abbastanza buono. Ho avuto la resistenza. Penso che forse l’ultimo sprint che ho fatto nel Tour del Belgio è stato letto troppo”, ha detto. “È stato un incontro molto difficile. E prima stavo andando controvento, come un blocco di vento contrario.

“Fondamentalmente, ho finito per lanciare Philipsen e Jakobsen. Quindi sembrava che stessi sprintando piuttosto male, ma non mostra le prestazioni che stavo facendo. I risultati non lo hanno mostrato.

“Se mi fosse stato detto che il risultato in Belgio sarebbe stato decisivo nel Tour, mi sarei affrontato in modo diverso. Ma l’obiettivo era il Tour.

“Ovviamente il Tour non sarebbe mai stato facile e sarebbe sicuramente difficile tornare dopo due anni. Ma alla fine, quello era l’obiettivo”.

La vittoria all’Eschborn-Frankfurt ha alleviato la pressione, ma ora vuole ottenere più successi. (Foto: Stuart Franklin/Getty Images)

Andare avanti con determinazione e speranza

Alla fine, la decisione di Bora-Hansgrohe di sostenere Vlasov è stata, nelle parole della squadra, non proprio un successo. Lui e loro stavano puntando a un podio; alla fine è arrivato quinto a Parigi.

La squadra ha anche perso una vittoria di tappa, avvicinandosi a Lennard Kämna nella fase 7 a La Planche des Belles Filles. È stato catturato negli ultimi 200 metri ed è arrivato quarto. Il pilota tedesco ha sfiorato anche la maglia gialla, arrivando a soli 11 secondi dalla tappa 10.

Non è stato affatto un tour scadente. Bora-Hansgrohe è stato molto visibile e ha concluso con un ottimo quinto posto su 22 squadre nella classifica a premi. Con un po’ più di fortuna le cose avrebbero potuto ripagare ancora di più, e Vlasov e Kämna hanno accumulato un’esperienza che sarà preziosa per il futuro.

Soppesando le cose ora nelle settimane successive a quella gara, è impossibile sapere come sarebbe andato Bennett. C’erano poche opportunità per i velocisti nel Tour, ma se le cose fossero andate per il verso giusto, potrebbe aver dato a Bora-Hansgrohe la vittoria di tappa che gli mancava.

Ma, ancora una volta, è impossibile saperlo.

Tutto quello che può fare è guardare avanti, andare avanti, tornare alla velocità e vincere di nuovo.

Ma su quella nota, ha qualche preoccupazione che il futuro focus GC dichiarato da Bora-Hansgrohe possa complicare le cose per un velocista e il suo treno di testa?

“Non lo so”, risponde. “Vedi Jumbo. Possono fare due cose, spesso le squadre fanno due cose. Non vedo come possa essere troppo difficile bilanciare entrambi. Ma non si può discutere quando la prima volta che sono andati a pieno titolo per GC hanno vinto un Grand Tour [with Jai Hindley in the Giro – ed.].

“Non lo so. Vedremo in futuro se renderà le cose difficili o meno”.

Un modo per essere sicuri del suo posto è tornare a vincere di nuovo. Se è in ottima forma, non sarebbe difficile per la squadra non portarlo a gare come il Tour?

“Sì, si spera”, dice in risposta.

Sam Bennett ha vinto in verde sugli Champs Elysees nel 2020
Sam Bennett ha vinto in verde sugli Champs Elysees nel 2020 (: Christophe Petit Tesson/Pool/AFP tramite Getty Images)

“Mi aspettavo che l’inizio dell’anno andasse diversamente”

Con una cronometro giovedì, Bennett proverà di nuovo per il successo allo sprint nella fase finale di venerdì in Polonia. Spera in una buona prestazione agli Europei e incrocia le dita per far parte della selezione della squadra per la Vuelta a España.

“Dobbiamo solo vedere come andranno le prossime gare”, ha detto. “Vedi se i risultati arrivano e ottieni la selezione. A seconda di ciò che la squadra vuole per la gara, stanno cercando più GC, stanno cercando più vittorie di tappa? Bisognerà vedere”.

Bennett vuole essere lì per una moltitudine di ragioni. Questi includono la vittoria, ovviamente, la possibilità di aggiungere alle sue tre vittorie di tappa alla Vuelta. Includeranno il sentirsi come una parte completamente coinvolta e completamente impegnata della squadra.

E ottenere una gara di tre settimane nelle gambe sarà importante anche per la sua stagione 2023, non ultimo a causa della sua relativa mancanza di gare negli ultimi 15 mesi.

“È importante approfondire questa forza”, ragiona. “Sono quasi due anni senza un Grand Tour ora, quindi è un bel po’ di tempo.”

L’importante ora è tornare al ritmo.

È un pilota abituato a vincere e gli eventi degli ultimi 15 mesi saranno stati ugualmente frustranti e demoralizzanti per lui.

Tutto quello che può fare è continuare a lavorare sodo. Se riesce a tenere la testa alta e continuare a impegnarsi, le cose andranno sicuramente bene prima o poi.

Come si suol dire, la forma è temporanea, la classe è permanente. Dopotutto è ancora il pilota che ha vinto la maglia verde nel Tour 2020.

Guardando indietro, con la saggezza del senno di poi, ora dice che avrebbe fatto le cose in un modo diverso in questa stagione.

“Penso che mi aspettassi che l’inizio dell’anno andasse diversamente. Ma forse ho iniziato a correre troppo presto”, ha detto. “Penso che forse avrei dovuto resistere fino alla Turchia e poi iniziare a correre.

“Perché… la Turchia, pensavo che avrei vinto di nuovo, ma non è stato per una o due settimane dopo. E poi in Belgio non è più successo.

“Quindi sono decisamente motivato per le vittorie, perché ne ho davvero bisogno.

“Devo solo fare in modo che tutto clicchi.”

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